Атакующий полузащитник Эммануэль Амунике был последним из нигерийцев, кто коснулся мяча на Кубке Конфедераций FIFA 1995. «Как и любой футболист, я предпочитаю, чтобы исход матча определялся за 90 минут», — говорит он в интервью FIFA.com, с грустью вспоминая незабитый им пенальти, который стал для «суперорлов» роковым — проиграв Мексике в утешительном финале, они заняли четвертое место на турнире. «Было очень обидно, но, как говорится, пенальти — это лотерея».

Амунике разрывал оборону соперников, атакуя по флангу. Он смещался влево, уводя за собой защитников, затем неожиданно перебрасывал мяч через дезориентированного соперника и уходил к лицевой линии. Годом ранее в США, на дебютном для Нигерии Чемпионате мира FIFA™, он забил два мяча. «Бывает, что потрясающая команда, целое поколение игроков возникает как будто на пустом месте, — вспоминает он о той сборной, которая, безусловно, запомнилась всем любителям футбола в мире. — Это было наше золотое поколение. У нас были потрясающие игроки, которые не проходили в состав национальной команды — настолько острая была конкуренция за места в сборной».

«Суперорлы» 90-х действительно обладали множеством футбольных достоинств: скорость, физическая мощь, техника и удивительная изобретательность. Многие даже предрекали ей, первой из африканских сборных, победу на Чемпионате мира. Поэтому, когда в 1995-м футболисты из западной Африки приехали в Саудовскую Аравию на Кубок Конфедераций, который тогда носил название «Кубок короля Фахда», они оказались в центре всеобщего интереса.

«В Саудовской Аравии мы пользовались огромной популярностью», — вспоминает Амунике, который тогда выступал за лиссабонский «Спортинг», а позже перешел в «Барселону», но так и не сумел закрепиться в составе каталонцев: помешали периодические травмы колена, которые в итоге заставили его довольно рано завершить карьеру. «Болельщики помнили наше выступление на ЧМ-1994, и им было интересно, что мы покажем на этот раз. Мы пользовались успехом, а для нашего поколения игроков это был еще один замечательный шанс проявить себя».

На четвертой минуте дебютного матча Нигерии на Кубке Конфедераций Амунике забил первый гол, который стал началом разгрома Японии — 3:0. Во втором матче нигерийцам не повезло: они так и не смогли распечатать ворота аргентинцев, но и свои оставили в неприкосновенности, при том, что за соперника в тот момент выступали Эрнан Креспо, Ариэль Ортега и Габриэль Батистута. Благодаря лучшей разнице мячей Аргентина прошла в финал, а Нигерии предстояло играть матч за третье место с Мексикой. Основное время закончилось вничью (1:1) — команды обменялись голами в первом тайме. В дополнительное время счет не изменился, и судьба бронзовых медалей решалась в серии пенальти. Футболисты обеих команд успешно реализовывали все свои шансы, пока к «точке» — пятым из нигерийцев — не подошел Амунике. «Кто-то же должен был промахнуться, — говорит он с грустной улыбкой. — В тот день это выпало на мою долю».

Золотой гол в Атланте
Воплотить в жизнь смелые прогнозы о титуле чемпионов мира Нигерии пока не удалось, но два больших трофея замечательному поколению «суперорлов» все же покорились. Это Кубок африканских наций 1994 и золото Олимпийских игр 1996 года в Атланте, которое стало особенно памятным.

И снова Амунике оказался в центре событий. «Я был тогда лидером команды, — говорит бывший полузащитник, который теперь передает свой опыт молодым футболистам на посту тренера юношеской сборной (до 17 лет). — Перед началом Олимпиады мы совершенно не предполагали, что будем бороться за золото, но по ходу турнира обрели уверенность в себе».

Та сборная была целиком составлена из легендарных футболистов, чьи имена заставляют учащенно биться сердце любого нигерийского болельщика. Даже сам Амунике с волнением перечисляет товарищей по команде: «За нас играли Кану, Окоча, Амокачи, Икпеба. Не забудем еще Тарибо Уэста и Уче Окечукву. Слишком много было великих игроков, всех и не перечислишь!»

В шести играх нигерийцы забили 12 голов. Они с удовольствием играли сами и радовали своей игрой зрителей. Есть высшая справедливость в том, что решающий удар не только в матче, но и на всем турнире, тот самый, благодаря которому Нигерия вошла в историю футбола, нанес именно Амунике. В финальном матче против Аргентины счет на 90-й минуте был равным — 2:2. Финт Амунике на фланге вынудил Роберто Айялу нарушить правила. Уилсон Орума закрутил мяч со штрафного к воротам, и сам же Амунике, сыграв на линии офсайда, выскочил вперед и отправил мяч под дальнюю штангу.

Гол был красив сам по себе, к тому же стал победным, вызвав бурю восторга как на стадионе, так и на родине команды — в Нигерии. Впрочем, Амунике, в жизни которого неудач было больше, чем успехов, относится к этому по-философски: «Поражения надо принимать как что-то само собой разумеющееся, точно так же, как и победы».